Personajes ilustres de nuestra historia: Joaquín Vara del Rey

19 04 2011

Joaquín Vara del Rey y Rubio nació en Ibiza, en 1840. Se graduó en el Colegio General como subteniente, ascendiendo al rango de teniente en 1862. Combatió las rebeliones de Cartagena y Valencia y luchó contra los carlistas. En 1884 solicitó su traslado a Filipinas, donde permaneció hasta 1890, tras servir como Capitán General de Filipinas y Gobernador de las Islas Marianas.

Joaquín Vara del Rey

De regreso a España fue comandante de la guarnición de Ávila hasta abril de 1895, cuando se presentó voluntario para servir en Cuba. Fue comandante militar de Bayamo y mandó el regimiento que luchó en la batalla de Loma de Gato en la que murió José Maceo, hermano de Antonio Maceo, y por la que fue nombrado brigadier general.

Tras el desembarco norteamericano en la isla, el general Shafter envió al 5º Cuerpo de Ejército contra Santiago de Cuba el día 1 de julio de 1898. Desde el día anterior, las tropas norteamericanas y sus aliados cubanos habían estado tomando posiciones al lado este de la ciudad con la intención de comenzar el ataque al amanecer.

El 5º Cuerpo estadounidense estaba organizado en tres Divisiones y dos Brigadas independientes que sumaban unos 18.000 hombres. El Caney era una pequeña posición defensiva apoyada sobre el fortín de El Viso, sin artillería ni ametralladoras, con una guarnición de 550 hombres al mando del general Vara de Rey. Shafter decidió tomar esta posición con el fin de no dejar tropas españolas sobre su flanco derecho. La misión se la encomendó a la 2ª División del general Lawton, unos 6.900 hombres apoyados por la artillería del capitán Capron.

El combate comenzó con la primera luz del día cuando los norteamericanos sometieron al fuego artillero las edificaciones y los pequeños fortines de madera de El Caney. Una hora después avanzaba la primera oleada de asaltantes que se vio frenada por las descargas cerradas que los soldados españoles realizaban con sus Máuser. Los norteamericanos creyeron que los españoles saldrían corriendo ante su aplastante superioridad numérica, pero a las nueve de la mañana ya había quedado claro que los españoles no iban a huir y además su general se paseaba impasible por las trincheras animando a sus hombres a resistir.

Las oleadas de asaltantes se sucedían una tras otra, pero las descargas de la fusilería española eran coordinadas y los rechazaron sistemáticamente. La artillería yanki cambió su posición y se aproximó a El Viso, núcleo de la resistencia, y su fuego empezó a batir con eficacia el fortín cuyos muros empezaron a ser demolidos por los impactos continuos que recibían.

Con El Viso casi destruido y ya pasadas las cuatro de la tarde un nuevo y rabioso asalto fue frenado ante los mismos muros del fortín. Vara de Rey siguió, a pesar de sus heridas, arengando a sus hombres. A las cinco El Viso fue tomado, sólo quedaban allí muertos y algunos heridos. La artillería se situó en el mismo fortín para poder batir las casas del pueblo y las trincheras, la resistencia era ya inútil y los pocos defensores que quedaban, unos 80 de los 550, se retiraron ordenadamente hacía Santiago dirigidos por el Teniente Coronel Puñet.

Sobre el campo de batalla quedó el cuerpo sin vida del general Vara de Rey; herido en ambas piernas sus hombres habían intentado retirarle de la línea de fuego pero los norteamericanos, en un acto muy poco honroso, dispararon sobre el general y sus dos camilleros matando a los tres; en la batalla también murieron dos hijos del general Vara de Rey.

Lawton había calculado 1 hora, 2 como máximo, para que sus casi 7.000 hombres desalojaran a los 550 españoles de El Caney; necesitó cerca de 12 horas. El general Vara de Rey recibió la Cruz Laureada de San Fernando a título póstumo.

A continuación, podéis ver un documento cinematográfico de primer orden: se trata de las primeras imágenes tomadas por el inventor norteamericano Thomas Alva Edison sobre la guerra hispano-norteamericana de 1898.

1. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (1 de 6):

2. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (2 de 6):

3. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (3 de 6):

4. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (4 de 6):

5. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (5 de 6):

6. Primeras películas de la Guerra hispano-norteamericana de 1898 (6 de 6):


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